História

Cientistas acabam de encontrar um ‘ET Sponge’ alienígena na ‘Floresta do Estranho’ do Oceano Pacífico

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As profundezas do Oceano Pacífico, na costa sudoeste do Havaí, os biólogos marinhos encontraram um ser que parecia ter vindo do espaço e não do fundo do oceano.

Uma equipe de exploradores, em 2016, coletou uma amostra biológica da peculiar criatura marinha que parecia ser algum tipo de esponja de vidro ou hexactinelídeo, animais que se prendem a superfícies duras e atacam pequenas bactérias e plâncton que passam nas águas.

Mas essa esponja de vidro era especialmente incomum. Tinha um corpo delgado e alongado como um pé de feijão e uma cabeça bulbosa. A cabeça tinha buracos no meio que pareciam um par de olhos alienígenas.

Como se viu, era uma espécie e um gênero inteiramente novos de esponja de vidro. Embora o animal alienígena tenha recebido o apelido oficial de Advhena magnifica , sua aparência extraterrestre faz com que os cientistas o chamem de “esponja de ET”.

Esponja de vidro descoberta na ‘floresta do estranho’

E amostra de esponja de vidro

Tudo começou durante uma expedição de 2017 pela Administração Nacional Oceânica e Atmosférica (NOAA) a bordo do navio Okeanos Explorer. Uma equipe de exploradores do oceano profundo examinou uma área pré-histórica que se estendia por 2,4 quilômetros através do fundo do mar no leste do Oceano Pacífico, na costa do Havaí.

A paisagem remonta ao período cretáceo entre 65,5 a 145,5 milhões de anos atrás e é um fundo do mar de espécies extraordinárias amplamente desconhecidas pelos seres humanos. Durante a expedição, a equipe usou mergulhos de veículo operado remotamente (ROV) e realizou operações de mapeamento do fundo do mar para entender melhor o ecossistema subaquático.

Além do mapeamento geológico do fundo do mar, a equipe também coletou uma grande variedade de espécimes biológicos de corais, anêmonas, estrelas do mar, anfípodes e muito mais. Entre as 73 amostras biológicas coletadas, a equipe descobriu que aproximadamente 44 dos espécimes eram provavelmente espécies não identificadas anteriormente.

A vasta biodiversidade que a equipe do navio encontrou também incluiu uma comunidade de estranhas criaturas semelhantes a esponjas que cobriam o fundo do mar. Chris Mah, do Museu Nacional de História Natural Smithsonian (NMNH), chamou a incomum paisagem marinha carregada de esponjas de “Floresta do Estranho”.

Essas esponjas esquisitas do mar, que pareciam estranhamente semelhantes ao personagem alienígena do filme ET, seriam mais tarde identificadas como esponjas de vidro e foram encontradas a 7.875 pés abaixo da superfície do oceano.

Mas a expedição de 2017 não foi a primeira vez que os cientistas encontraram as esponjas. De fato, um pesquisador estudava uma amostra de A. magnifica desde um ano antes.

A esponja de vidro ET ‘Magnificent Alien’

Cristiana Castello Branco

Em 2016, uma expedição de cinco horas em alto mar localizada a milhas a oeste, perto da Fossa das Marianas, havia coletado uma amostra da criatura esponja de vidro.

Foi enviado ao Museu Nacional de História Natural Smithsonian (NMNH) para preservação e posterior estudo por pesquisadores. Entre os especialistas que examinaram a abundância de amostras da expedição estava Cristiana Castello Branco, pesquisadora de pós-doutorado que trabalha no Laboratório Nacional de sistemática de pesca da NOAA no NMNH.

Branco foi creditado com a descoberta de A. magnifica, que muitos apelidaram carinhosamente de “esponja de ET”.

Em seu habitat natural, a esponja do ET trava no fundo do mar como se estivesse crescendo como um broto de feijão. Tem um corpo comprido e robusto, encimado por uma cabeça com buracos cavernosos que parecem olhos olhando de volta para o observador.

Como outras esponjas de vidro, o corpo da esponja ET contém estruturas semelhantes a vidro chamadas espículas, feitas de sílica. Essas estruturas formam uma espécie de esqueleto externo e dão às esponjas uma aparência escultural única.

Esponjas de vidro esponja

Branca disse que encontrou as espécies hexactinelídeos não identificadas ao pesquisar vários Bolosoma, um tipo de gênero que foi o foco de sua tese de pós-doutorado. Mas ela rapidamente percebeu que a amostra de esponja de aparência peculiar não se parecia com nenhuma outra espécie hexactinelídea conhecida.

Depois que se confirmou ser uma nova espécie e um novo gênero de esponja de vidro, Branco teve a honra de nomear a criatura. A nova espécie foi anunciada em julho de 2020.

“Geralmente tentamos associar o nome a algo único sobre essa espécie, ou podemos homenagear alguém, o nome da expedição ou uma localidade”, explicou Branco sobre sua escolha de nome. “No caso de Advhena magnifica , o formato dessa esponja lembra um alienígena, como nos filmes, com o que parece um pescoço longo e fino, uma cabeça alongada e olhos enormes”.

Advhena, explicou Branco, era da palavra latina advena, que significa alienígena, mas no sentido de um estrangeiro visitante ou estrangeiro, em vez de extraterrestre, embora a aparência da criatura certamente cumpra essa definição também. Assim, a notável criatura marinha foi nomeada “alienígena magnífica”.

“Embora não tenhamos ‘oficialmente’ nomeado um nome comum em nosso trabalho, ‘esponja de ET’ parece se encaixar”, disse Branco.

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