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Como Elvis Presley convenceu os americanos a tomar a vacina contra a poliomielite

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Enquanto as inovações em tecnologia e medicina inspiram esperança na humanidade, ameaças existenciais como mudanças climáticas e pandemias globais ainda inspiram medo e forçam as pessoas a se levantarem. Às vezes, ativismo significativo de lugares inesperados – como Elvis Presley usando seu estrelato para normalizar vacinas que salvam vidas.

Quando Presley apareceu no The Ed Sullivan Show em outubro de 1956, ele estava à beira de uma fama sem precedentes. Foi o programa mais popular da TV, com mais de um terço dos 168 milhões de cidadãos da América assistindo sua aparição anterior. O rei voltou para arregaçar as mangas, mas não para desmaiar os fãs.

Presley estava deixando a imprensa documentar oficiais médicos injetando nele a vacina contra a poliomielite. O vírus afligia 60.000 crianças por ano, mas raras fatalidades com a nova vacina Jonas Salk deixaram as pessoas hesitantes em tomar a vacina. No entanto, seis meses após a façanha de Presley, as taxas de imunização de adolescentes aumentaram – de 0,6 para 80 por cento.

A estrela rosa de Elvis Presley enquanto a pólio assolava o país

Nascido em 8 de janeiro de 1935, em Tupelo, Mississippi, Elvis Aaron Presley se tornou uma estrela americana e ícone cultural que o mundo nunca tinha visto. Quando ele começou a gravar em Memphis, Tennessee, ainda adolescente, sua carreira realmente floresceu em 1955, quando o interesse da RCA Victor o levou a um contrato com uma grande gravadora.

Criança no Pulmão de Ferro

Wikimedia CommonsMuitas crianças afetadas pela pólio tiveram que ser colocadas em respiradores de “pulmão de ferro” para sobreviver.

Sob a gestão do Coronel Tom Parker, a música rockabilly de Elvis Presley foi moldada no topo das paradas de rock and roll com apelo popular. Seu primeiro single, “Heartbreak Hotel”, em janeiro de 1956, se tornou a música número um do país, com sua estreia no cinema em Love Me Tender no final daquele ano.

E, na época, nenhuma ferramenta exercia mais influência social do que a televisão. Presley e seu empresário estavam bem cientes, colocando-o em entrevistas e apresentações em programas de entrevistas noturnos. Sua estreia na TV nacional no Dorsey Brother’s Stage Show em janeiro de 1956 foi apenas o começo.

A primeira aparição de Presley no The Ed Sullivan Show em 9 de setembro de 1956 não foi apenas uma bênção para o superstar incipiente, mas mostrou aos executivos da CBS o quão atraente era o cantor. O recorde de convidado viu cerca de 60 milhões de pessoas – ou 82,6% das audiências da televisão nacional – sintonizando animadamente para assistir.

Eleanor Roosevelt interpretando Elvis

Imagens Bettmann / GettyEleanor Roosevelt interpretando Elvis Presley para crianças afetadas pela pólio em uma transmissão destinada a beneficiar a organização pró-vacina March of Dimes.

A pólio vinha devastando o país há anos, com mais de 35.000 pessoas paralisadas anualmente durante o auge dos surtos na década de 1940. O vírus matou duas em cada 10 pessoas que paralisou, gravitando para o sistema imunológico das crianças. Em 1952, matou 3.000 pessoas. Era 1955 quando a vacina Jonas Salk finalmente chegou.

Infelizmente, um lote inicial paralisou tragicamente e matou vários dos primeiros destinatários. Cidadãos preocupados hesitaram em receber a vacina que salva vidas, com apenas 10% dos adolescentes da cidade de Nova York optando por em 1956. Enquanto isso, os níveis nacionais de imunização de adolescentes estavam perigosamente baixos – em 0,6%.

Elvis Presley recebe a vacina contra a poliomielite

Funcionários de saúde pública engenhosos rapidamente perceberam que tanto a televisão quanto a cultura pop podem ser úteis. A comissária de saúde da cidade de Nova York, Leona Baumgartner, esperava usar Elvis Presley para virar a maré. Seria um golpe de saúde pública sem precedentes, com o Rei do Rock and Roll graciosamente concordando em ajudar.

Retrato de Elvis Presley

RB / Redferns / Getty ImagesElvis Presley tinha 21 anos durante o golpe de saúde pública de outubro de 1956.

Naturalmente, Elvis Presley apresentaria uma lista de seus sucessos como convidado no episódio de 28 de outubro de 1956 do The Ed Sullivan Show . Sua voz suave como a seda cantava canções como “Hound Dog”, “Don’t Be Cruel” e “Love Me Tender”, que seria a trilha sonora do filme de mesmo nome no mês seguinte.

Antes de subir ao palco no CBS Studio 50 em Nova York, no entanto, os jornalistas se reuniram nos bastidores para assistir Presley arregaçar a manga esquerda e deixar o Comissário Assistente de Saúde Harold Fuerst administrar a vacina contra a poliomielite. Momentos depois, a sorridente estrela de 21 anos subiu ao palco para fazer seu trabalho.

“Ele está dando um excelente exemplo para a juventude deste país”, disse Baumgartner.

Elvis Presley no programa Ed Sullivan

CBS Photo Archive / Getty ImagesElvis Presley atuando no The Ed Sullivan Show momentos após receber a vacina contra a poliomielite em 28 de outubro de 1956.

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