Curiosidades

A história de Onésimo, o homem escravizado que ajudou a salvar Boston da varíola

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Na Bíblia, Onésimo era o nome de um homem bizantino que deixou de ser escravo para ser bispo. Mas no século 18, Onésimo era um escravo que muitos consideram o pai das vacinas.

Sua contribuição para a medicina moderna não pode ser exagerada e ele ajudou a erradicar uma das doenças mais mortais do mundo. No entanto, por ter vindo para os Estados Unidos como parte do comércio de escravos transatlântico, pouco de Onésimo existe no registro histórico. Não há representações conhecidas dele – e os historiadores nem têm certeza de suas verdadeiras datas de nascimento e morte.

Esta é a pouco conhecida e verdadeira história de Onésimo – um homem que já foi chamado de “um dos maiores bostonianos de todos os tempos”.

Onesimus foi um presente para Cotton Mather

Cotton Mather

Metropolitan Museum of Art / Wikimedia CommonsO ministro puritano Cotton Mather inicialmente desconfiou de seu escravo Onésimo – até que ele lhe mostrou como se vacinar contra a varíola.

Os historiadores acham que Onésimo era originalmente da Líbia dos dias modernos , embora seja impossível saber com certeza. O primeiro registro que temos de sua própria existência vem de 1706, quando ele foi comprado em um leilão em Massachusetts e dado como um presente ao ministro Cotton Mather.

Em um diário datado desse mesmo ano, Mather escreveu sobre o escravo como uma criança escreve sobre um presente de Natal.

“Este dia uma coisa surpreendente se abateu sobre mim. Alguns senhores de nossa igreja, entendendo (sem nenhum pedido meu a eles para tal coisa) que eu queria um Bom Servo, à custa de entre quarenta e cinquenta libras, comprado para mim um escravo muito provável; um jovem, que é um negro, de aspecto e temperamento promissores, e neste dia eles o apresentaram a mim. Parece ser um sorriso poderoso do Céu para minha Família e chega em um momento observável para mim. Coloquei sobre ele o nome de Onésimo; e resolvi, com a ajuda do Senhor, envidar os melhores esforços para torná-lo um servo de Cristo; e também ser mais útil do que nunca para um rebanho, que me colocou sob tais obrigações. ”

Mas enquanto Mather considerava seu presente enviado do céu pela primeira vez, mais tarde ele passou a suspeitar dele. Em outra entrada do diário escrita em 1711, Mather – que mais tarde ganharia notoriedade por seu papel no Julgamento das Bruxas de Salem – escreveu que Onésimo tinha um comportamento “ladrão” e disse que ele era inútil e perverso.

Onésimo seria visto sob uma luz totalmente diferente, entretanto, quando um surto de varíola atingiu as colônias.

Onesimus introduziu a inoculação na América

Inoculação de varíola

Imagens do Wikimedia CommonsOnesimus trouxe o conceito de inoculação para seu dono, Cotton Mather – e salvou mais de 200 habitantes de Boston da varíola.

Em 1721, Massachusetts foi o epicentro de uma epidemia de varíola. O culpado foi um navio que chegou ao porto de Boston em 22 de abril. Um marinheiro deu sinais de estar com varíola e foi rapidamente colocado em quarentena – mas não o suficiente, porque a varíola se espalhou rapidamente por todo o estado.

Da primavera de 1721 até o inverno de 1722, quase metade das 11.000 pessoas na área foram atingidas pela doença. Cerca de 850 pessoas morreram, tornando-se o surto mais mortal do século XVIII.

Como Mather era visto como uma espécie de líder na comunidade, ele foi chamado para ajudar na escalada do surto. Em resposta, Mather estendeu a mão para a comunidade médica da área e os incentivou a vacinar a população contra a varíola.

Embora a inoculação e a vacinação sejam freqüentemente usadas de forma intercambiável, na verdade há uma ligeira diferença entre os dois processos. No primeiro caso, uma versão enfraquecida do corpo estranho (neste caso, o vírus que causa a varíola) é introduzida em um organismo hospedeiro. No segundo, o próprio organismo hospedeiro reconhece o corpo estranho como mortal e o ataca até morrer.

O que Mather estava propondo não era um conceito novo: a primeira evidência de inoculação foi encontrada na China em 1000 aC e era uma prática comum em todo o “mundo oriental”, especialmente durante o Império Otomano.

Mas Mather teve a ideia de ninguém menos que Onésimo, que disse que ele próprio foi vacinado contra a varíola. Depois de verificar a reivindicação de Onésimo com outros escravos, Mather insistiu que a comunidade médica fizesse sua parte para inocular a população.

E embora Mather, inicialmente, tenha encontrado alguma resistência – ele tirou a ideia de um escravo, afinal – a comunidade médica acabou aceitando seu conselho. Das 242 pessoas que foram vacinadas, apenas seis morreram. Embora um em 40 pareça um número alto, é muito menor do que um em cada seis que morria de varíola antes da inoculação. E o sucesso da inoculação da varíola preparou o terreno para futuros esforços de vacinação.

Como Onesimus pavimentou o caminho para vacinas modernas

Edward Jenner

Wellcome Images / Creative CommonsO médico Edward Jenner em 1796 se basearia no que o Onesimus introduziu e criaria a primeira vacina contra a varíola.

Fora de seu conselho a seu mestre, a única outra coisa que sabemos com certeza é que Onésimo foi finalmente capaz de comprar sua liberdade, dando a Mather dinheiro suficiente para comprar outro escravo.

Em 1796, usando a mesma teoria que Onésimo propôs certa vez a seu mestre, Edward Jenner desenvolveu a primeira vacina que usava a varíola – uma prima da varíola – para provocar imunidade ao vírus.

Quando esses esforços tiveram sucesso, a inoculação e a vacinação contra a varíola se espalharam por todo o estado de Massachusetts, tornando-se obrigatórias em 1809 .

Embora a varíola tenha se tornado uma ameaça menor, demorou até 1980 para que a doença fosse totalmente derrotada . Segundo a Organização Mundial da Saúde (OMS), é a única doença infecciosa da história moderna a ser completamente erradicada.

Com a história sendo escrita por proprietários de escravos brancos, foi Mather – não Onesimus – que foi creditado como “o pai da vacinação” nos Estados Unidos.

No entanto, graças aos esforços incansáveis ​​de historiadores como Henry Louis Gates e Thomas H. Brown , a contribuição africana para a história americana – incluindo o trabalho de escravos até então desconhecidos como Onesimus – está lenta, mas seguramente, sendo reconhecida.

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