Ciência

Carl Wilhelm Scheele: o cientista esquecido que descobriu o oxigênio

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Nascido em 1742 na atual Alemanha, Carl Wilhelm Scheele aprendeu sobre produtos químicos e farmacêuticos com seus pais desde muito jovem.

Quando tinha 14 anos, foi mandado para Gotemburgo para se tornar aprendiz de um amigo da família que era farmacêutico lá. Lá, ele passou oito anos estudando química e conduzindo experimentos até tarde da noite.

Em seguida, Scheele saltou pelo Sacro Império Romano, trabalhando para diferentes químicos e se tornando mais versado em seu ofício. Em 1767, mudou-se para Estocolmo, onde descobriu o ácido tartárico, um dos dois compostos que compõem o moderno fermento em pó.

Depois de três anos em Estocolmo, ele se tornou o diretor do laboratório da grande farmácia de Locke. Foi lá, enquanto analisava uma estranha reação entre o salitre derretido e o ácido acético, que Scheele se tornou a primeira pessoa a isolar e identificar o oxigênio.

Carl Wilhelm Scheele descobre oxigênio

doc-photos / Corbis / Getty ImagesDesenho do início do século 19, retratando a descoberta de Carl Wilhelm Scheele da composição do ar.

Ele chamou o elemento “ar de fogo” porque acreditava, com base nas teorias de sua época, que uma substância que constituía o fogo era liberada dos itens quando eles queimavam. Scheele acreditava que o oxigênio era essa substância, sem entender que o oxigênio é apenas um elemento que facilita a reação química que é o fogo.

Por mais histórica que tenha sido essa descoberta, Scheele raramente recebe crédito por ela, em grande parte porque o cientista inglês Joseph Priestley publicou descobertas sobre o oxigênio antes de Scheele, embora agora seja geralmente aceito que Scheele tenha feito a descoberta real primeiro.

No entanto, nos anos seguintes, Scheele descobriu os elementos de bário, manganês, molibdênio, tungstênio e cloro. Enquanto isso, ele também descobriu os compostos químicos de ácido cítrico, ácido lático, glicerol, cianeto de hidrogênio, fluoreto de hidrogênio e sulfeto de hidrogênio. Muitos desses compostos foram essenciais para as inovações nas ciências alimentares, médicas e odontológicas.

Infelizmente, na época em que Scheele estava trabalhando, havia poucas ferramentas ou métodos conhecidos para testar compostos, o que significa que ele, como muitos de seus dias, testava os compostos que descobria cheirando e provando-os.

Por meio de seu trabalho, ele se expôs a vários materiais perigosos, como arsênico, mercúrio, chumbo e ácido fluorídrico. As propriedades tóxicas desses produtos químicos tiveram um efeito cumulativo sobre Scheele, que acabou morrendo de insuficiência renal, entre outras doenças, em 1786, com apenas 43 anos.

Infelizmente, apesar de suas muitas conquistas – e do fato de ter dado sua vida à química – Carl Wilhelm Scheele é freqüentemente esquecido na história da ciência. Embora ele tenha descoberto muitos elementos antes que outros cientistas mais conhecidos o fizessem, sua relutância em comparecer às reuniões da Real Academia de Ciências da Suécia e em divulgar seu trabalho permitiu que outros cientistas recebessem o crédito pelas descobertas que ele havia feito.

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