Ciência

Ele usou negros como cobaias durante anos – e o governo pagou por isso

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Conhecido como um dos primeiros líderes no campo da medicina nuclear e pesquisa de radiação, o trabalho de Eugene Saenger veio às custas de pacientes com câncer desesperados em busca de alívio.

Formado em Harvard que passou quase 40 anos na Universidade de Cincinnati, Saenger contribuiu para o nosso conhecimento de “indicadores biológicos de dosimetria, categorização de várias síndromes de radiação agudas e o desenvolvimento de procedimentos de triagem para vítimas de acidentes de radiação”, de acordo com o Dr. Henry N. Wellman, do Indiana University Medical Center. Saenger chegou a aconselhar o governo americano em sua resposta ao colapso de Chernobyl em 1986 .

No entanto, essas contribuições foram amplamente ofuscadas pela horrível história de experimentação humana que Saenger deixou para trás.

Desde que o Projeto Manhattan foi criado para construir a primeira bomba atômica, o governo dos Estados Unidos queria saber como a radiação nuclear impactaria o corpo humano. Pesquisadores da Comissão de Energia Atômica tentaram encontrar respostas na década de 1940, injetando plutônio em ratos e, mais tarde, em seres humanos inconscientes.

Um dos principais cientistas do projeto, Dr. Joseph Gilbert, alertou que os testes em humanos “podem ter um pouco do toque de Buchenwald”, uma referência ao campo de concentração nazista onde experimentos horríveis foram conduzidos.

Menos de uma década depois, Saenger se candidatou a um subsídio do governo com uma proposta intitulada “Alterações metabólicas em humanos após radiação corporal total”. O governo queria saber como a exposição à radiação sustentada teria impacto na eficácia de combate dos soldados em campo e, apesar de muitas evidências em contrário, Saenger achava que a exposição à radiação poderia fornecer alívio médico para pacientes com câncer. O Departamento de Defesa aprovou a concessão e, em 1960, os testes começaram.

Os experimentos funcionaram assim: o hospital da Universidade de Cincinnati encaminhou pacientes com diagnósticos avançados de câncer para Saenger, que explicaria a intenção de seus testes, omitindo o fato de que o “tratamento” estava sendo pago pelo Departamento de Defesa.

E enquanto todos os pacientes deram seu consentimento, os pesquisadores não discutiram os possíveis resultados negativos de se submeter ao tratamento. Os formulários de consentimento por escrito nem mesmo foram introduzidos no experimento até 1965.

Cada um dos pacientes selecionados tinha um diagnóstico terminal, mas eram saudáveis, e nenhum havia sido submetido à radioterapia anteriormente, uma vez que o objetivo do experimento era replicar a exposição à radiação em tecido saudável.

Os pacientes, que tinham entre nove e 84 anos, foram expostos a até 300 rads ao longo de algumas horas. Isso equivale a cerca de 20.000 radiografias de tórax, bem fora da quantidade de exposição à radiação considerada segura. Eles sofreram de vários efeitos colaterais debilitantes, que vão desde náuseas e vômitos até alucinações.

A taxa de mortalidade era surpreendente. Dos mais de 80 pacientes com câncer experimentados entre 1960 e 1971, acredita-se que cerca de um quarto tenha morrido por exposição à radiação.

Por causa dos diagnósticos terminais dos pacientes, o número exato de mortes diretamente atribuíveis aos experimentos não está claro. Mas mesmo quando Saenger contestou as fatalidades decorrentes de seus experimentos em um relatório ao DoD, ele admitiu que os testes foram responsáveis ​​por pelo menos oito mortes.

Os experimentos revelaram-se especialmente antiéticos quando considerados os dados demográficos dos pacientes envolvidos: cerca de 60% dos indivíduos eram afro-americanos de baixa renda. Além disso, as notas tomadas antes de a radiação ser administrada indicam que uma amostra dos pacientes tinha “um baixo nível educacional … com uma média de 4,2 anos … um baixo quociente de inteligência funcional [QI] … com uma média de 84,5 … e uma forte evidência de déficit orgânico cerebral na medida basal (pré-radiação) da maioria dos pacientes. ”

Aproveitando pacientes como esses, os experimentos de radiação de Cincinnati continuaram por mais de uma década, finalmente terminando em 1972 sob pressão do senador Ted Kennedy.

Os testes permaneceram soterrados até o início dos anos 1990, quando a reportagem investigativa trouxe à atenção do país a questão da experimentação governamental em civis, culminando no Comitê Consultivo para Experimentos de Radiação Humana do presidente Clinton . Chamado para testemunhar perante o Congresso, Saenger defendeu sua pesquisa, dizendo : “Era chamada de terapia paliativa. Não se destinava a ser uma terapia curativa. ”

Após essas investigações, o legado de Eugene Saenger foi deixado uma mistura, na melhor das hipóteses. Ele contribuiu significativamente para o corpo de conhecimento científico ao explorar pacientes com câncer, ignorantes, sem educação e pobres, a maioria deles afro-americanos. Em 1999, as famílias desses pacientes receberam um acordo de US $ 4 milhões de um juiz federal.

No entanto, até hoje, seus estudos são usados ​​pelo governo e pelo setor privado para criar diretrizes de exposição à radiação.

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